2008-11-24

[文摘] 為什麼我們老是忘東忘西?

都說腦子裡可以儲存大量的記憶,但為什麼需要它們時卻又找不著?一項新的研究為您解答

Edward K. Vogel及Trafton Drew 撰,吳佩玲 譯,Fan-Lu Kung 校

我們的腦子裡塞滿了平生累積的大量記憶。這些記憶有的深奧(我是誰?我怎樣來到世上的?),有的瑣碎不起眼(等紅燈的車子的車牌號碼)。此外,我們的記憶也時而精確,時而不精確。舉例來說,當過父母的人一定知道,為孩子挑選生日禮物時,要是記憶模糊不清會有多危險:爸媽送的G.I. Joe人偶有沒有功夫抓拳,可能會左右兒子收禮的心情。所以,在日常生活中,保持清晰的記憶,其重要性不亞於最初就記住大量資訊的能力。

不同類型記憶的精細度亦有差別?

過去數十年來,認知心理學家一直認定人類心智的記憶系統主要有兩種:一種是短期記憶(或稱工作記憶),暫時記下人們當下思考幾件事物的相關資訊;另一種則是長期記憶,保存人們畢生思考和經驗中所獲得的大量資訊。專家們認為,這兩種記憶系統的精細度亦有所不同:工作記憶提供的是此刻正思考的少數幾件事物清晰鮮明的細節,而長期記憶則像是過去曾見過、經歷過的諸多不同事物的一幅模模糊糊的圖像。也就是說,即使長期記憶中留有許多事物的資訊,但是它們的細節部分卻並不一定非常清晰,留下的往往只是我們所見、或者是事情發生經過的一些概括印象。

然而,一篇剛由麻省理工學院認知神經學者Timothy F. Brady與同僚共同發表的研究報告卻指出,這些長期記憶也許並不如以往學界所想像地那般模糊不清。在這個研究中,他們要求受試者試著記下三千張常見物品的圖片(包括背包、遙控器和烤麵包機等),受試者每次只會見到單張圖片,每張圖片只停留數秒。所有圖片放映完畢後,研究人員對受試者同時展示兩樣物品,並要他們從中指出曾經看過哪一樣的圖片,好測試受試者對每張圖片的記憶程度。試驗的結果並不令人意外,受試者的表現非常優異;即使要記下多達數千個物品,他們的答對率依然超過90%。這樣的結果證實,長期記憶有大量儲存訊息的能力。然而,令人最感訝異的是這些記憶的精密程度。即便兩張圖片顯示的是同一個物品,只在小地方有些微差異(比如烤麵包機中的麵包片有一點點不同),受試者依舊可以辨別出來。

如果記憶不模糊,為什麼我們還是忘東忘西?

這篇研究報告的證據顯示,人們長期記憶中龐大的資訊其實一點也不含糊。看樣子我們確實能將所見事物之表徵以頗為詳細、精確的形式記憶下來。

當然,這個新發現也引發一個明顯的問題:如果人類的記憶並沒有那麼模糊,那為什麼我們還是經常忘記那些想記得的細節?有種可能的解釋:儘管腦中確實容納了很多和不同事件、不同物品的表徵相關的細節,但並不代表當我們想利用某一項資訊時,每回都找得到它。就如同這篇研究所揭示,當我們眼前出現一個物品時,我們往往能夠正確而精準地判斷過去是否曾見過它。然而,當我們身處在玩具店中,試圖回想究竟兒子想要哪個生日禮物時,我們就得在沒有視覺刺激提醒的情況下,自發地在記憶中搜尋正確的答案。或許真正容易受到干擾和遺忘的,其實是這種主動搜尋的機制吧!至少,在拎著沒有功夫抓拳的G.I. Joe回家時,我們是這麼和小孩說的。

原文出處: Scientific American, November 4, 2008
http://www.sciam.com/article.cfm?id=why-do-we-forget-things

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