2009-05-14

[專題] 自閉症(五)--自閉症患者的頭部和腦部大小:通往生物機制的線索?(上)

yollo 撰,Fan-Lu Kung 校

1943年,Kanner在描述自閉症症狀時提到,某些患有自閉症的孩童有較大的頭,事實上,Stevenson和他的研究同仁在1997年提到,大頭(macrocephaly)似乎是自閉症孩童身上最一致的生理特徵。自閉症患者有較大的頭是一個特殊的現象,因為大多的自閉症患者也會有認知障礙,而認知障礙通常與較小的頭相關連(Broman et al., 1987)。最近的數篇相關研究回顧了關於自閉症患者頭部和腦部大小的資料,這個議題也許能為了解自閉症的神經生物學基礎提供一些線索。


頭圍

被診斷為自閉症的孩童通常在出生時有正常大小的頭圍,這個發現在臨床上(Lainhart et al., 1997; Stevenson et al., 1997)和人口研究中(Hultman et al., 2002)都有相同的結果。新生兒期後,患有自閉症的孩童或成人傾向於有較大的頭圍:20-30%的自閉症患者,頭部的大小超過相對正常族群的兩個標準差(Davidovitch et al., 1996; Woodhouse et al., 1996; Lainhart et al., 1997; Gillberg and de Souza, 2002)。Stevenson和他的研究同仁在1997年發表的結果指出,80%自閉症患者的頭圍超過對照組的平均值。Courchesne和研究同仁在2001年的結果則顯示,以核磁共振造影量測未滿五歲男童的腦部大小時,90%的自閉症孩童超過對照組的平均值。

從反方向來觀察,以八個月大的男嬰做研究,發現那些頭部較大的男嬰,之後被診斷為患有泛自閉症障礙症候群(autism spectrum disorder, ASD)的比例較一般頭部大小的男嬰高(Bolton et al., 2001),如同其他的研究,嬰兒伴隨大頭的現象較常出現在社經地位較高的家庭,校正過社經地位的因素後,大頭嬰兒患有ASD的比例是一般頭部大小嬰兒的五倍(Adjusted Odds Ratio: 5.6,95%信心區間:1.1-54.6,p=0.03)。很多研究認為自閉症患者頭部的大小與心智發展障礙、癲癇、或其他臨床上的次要症狀無關,然而在另一項沒有排除其他患有神經性疾病孩童的研究中,頭部的大小呈現雙向的分佈,頭部較小的患者,其認知上的限制較為常見且嚴重(Fombonne et al., 1999)。


導致解釋自閉症患者頭圍大小複雜化的因素

對於建立大頭圍與自閉症之間關係的生物學假設信心不足,這是由於目前可取得的研究尚不足。大多數的頭圍資料來自臨床樣本,是否能由這些資料推出任何結論仍是個問題。比較不同的研究,自閉症患者和相應對照組的組成在年齡、認知障礙的程度、與其他疾病的罹患率上的差異都很大。在大多數年代較久遠的頭部大小研究中,採用了外在、現在已不使用的標準。而採用的標準也會因為種族、性別、身材、社會文化因素的不同而不同,然而這些因素都與頭圍大小的變異有關。對於大多數的研究,還不清楚使用的相應對照組是否完全具有可比較性。

幼童的腦部大小和頭圍大小有緊密的相關性,但是大約在七歲之後,頭骨和軟組織厚度的差異降低之間的相關性,因此,理想的自閉症和相對應對照組年齡是在早期或中期的童年,但是現有的自閉症患者頭部大小研究,包含了部份或多數的成年人,更重要的,認知障礙的有無和嚴重程度以及其他疾病,在現有資料的差異也很大,有些疾病可能會造成異常的頭部大小(如先天性德國麻疹造成的小腦症)。

本身不患自閉症的自閉症患者第一等親常會有較大的頭(Fidler et al., 2000; Miles et al., 2000),因此頭圍大小可能與家族特徵有關,而非與自閉症直接相關。自閉症患者傾向比一般人高(Davidovitch et al., 1996; Lainhart et al., 1997; Stevenson et al., 1997; Miles et al., 2000),而且頭部較大的自閉症患者比頭部較小的自閉症患者高(Davidovitch et al., 1996)。但是僅有少部份研究檢視頭圍與其他身體生理特徵大小的比例關係。

Kanner在1943年注意到,自閉症家庭的父母教育程度和收入較高,雖然取樣誤差可能造成這樣的結果,但是Kanner在他的行醫過程中,沒有觀察到其他的疾病有類似的現象。在一項到目前為止最大規模的自閉症社經地位因素研究中(Croen et al., 2002),調查了四百六十萬個新生兒,在比較擁有高於大學學歷的母親和沒有完成高中學業的母親時發現,前者的新生兒發生自閉症的機率為後者的四倍,經過對種族、出生地、母親年齡、新生兒的家中排行和其他因素的校正,自閉症發生在高學歷家庭的機率是其他家庭的兩倍。因為身高、社經地位和頭圍大小(以及與自閉症無關的智商)有相關性,所以無法排除自閉症患者的頭部大小與較大的身材、較高的學歷和社經地位相對應,以上因素皆傾向與自閉症的發生有正相關。



資料來源

Bauman, M. L. & Kemper, T. L., 2005, The Neurobiology of Autism, 2nd edition, The Johns Hopkins University Press.

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